Plusieurs wagons de déchets radioactifs étaient stockés dans la partie endommagée. Les centaines d'employés du site ont été évacués ou confinés sur place.

Des centaines d'employés du site nucléaire de Hanford, dans l'État américain de Washington (nord-ouest) ont été évacués ou ont dû rester confinés mardi après l'effondrement d'un tunnel rempli de substances contaminées, faisant craindre d'éventuelles fuites radioactives. «Il y a des inquiétudes à propos d'un affaissement dans le sol couvrant un tunnel ferré près d'une ancienne installation de produits chimiques, a indiqué le département américain de l'Énergie dans un communiqué. Les tunnels contiennent des substances contaminées».

Selon plusieurs médias locaux, le tunnel en question servait à entreposer des wagons chargés de déchets nucléaires. Si l'installation est à l'abandon depuis une vingtaine d'années, elle n'en est pas moins fortement contaminée. Les autorités se voulaient toutefois rassurantes, assurant qu'aucun signe de fuite radioactive n'avait été constaté à ce stade. «Il n'y a pas de signes de fuite pour le moment», a poursuivi le ministère. «Les secouristes sont en train de s'approcher près de la zone où le sol s'est affaissé pour de plus amples inspections visuelles». Selon le porte-parole du département de l'Écologie de l'État de Washington, Randy Bradbury, aucun travailleur ne se trouvait à l'intérieur du tunnel au moment de son effondrement, et il n'y aurait pas de blessé.


Les employés priés de s'abstenir de manger et de boire
Les autorités ont activé à 8h26 (heure locale) les opérations d'urgence sur le complexe nucléaire d'Hanford, situé à environ 300 kilomètres au sud-ouest de la ville de Seattle. Les employés qui n'ont pas été évacués, parce que travaillant dans les bâtiments les plus éloignés, ont reçu une alerte de leurs responsables au petit matin leur demandant de «s'assurer que les ventilations étaient fermées» et de «s'abstenir de manger et de boire». Les responsables du site n'étaient pas joignables dans l'immédiat.

Les inspecteurs et secouristes sur place ont découvert un pan de terrain d'environ 6 mètres de côté affaissé au-dessus d'un tunnel. Celui-ci se trouve près de l'installation d'extraction de plutonium et d'uranium nommée «Purex». «L'affaissement dans le sol a été découvert lors d'une inspection de routine. Les tunnels font des dizaines de mètres de long et sont enfouis à environ 2,40 mètres sous le sol», ont précisé les autorités. Selon des médias locaux, des travaux sur une route située près du tunnel ont pu provoquer des vibrations qui ont conduit à son effondrement.
La plus grande poubelle nucléaire du continent
Le site de Hanford, situé le long de la rivière Columbia, avait été à l'origine utilisé pour produire le plutonium utilisé dans les deux bombes nucléaires larguées sur Nagasaki et Hiroshima en 1945, qui ont mis fin à la Seconde Guerre mondiale. Par la suite, la production nucléaire du site avait été augmentée durant la Guerre froide, mais le dernier réacteur a été fermé en 1987.

Le site, vaste comme quinze fois Paris, est considéré comme la plus grande poubelle nucléaire du continent américain. En février 2013, des fuites y avaient été détectées sur au moins six citernes de stockage souterraines contenant des déchets nucléaires. Jusque dans les années 1960, Hanford relâchait directement ses déchets dans la nature: les pouvoirs publics ont reconnu que plus de 3,8 millions de litres de boues radioactives avaient fui, une partie entrant dans le sol.

Les autorités fédérales et de l'État avaient conclu un accord en 1989 pour nettoyer le site et ses 177 cuves. Le groupe français Areva, associé à la gestion du site depuis 2008, a un décompte un peu différent et parle de 170 cuves contenant 200.000 mètres cubes de déchets chimiques et radioactifs. Radio Canada parle d'«environ 211 millions de litres de déchets stockés dans des réservoirs souterrains», dont «certains remontent à la Seconde Guerre mondiale et ont des fuites.» 

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